The coming Arab crash

(Terjemahannya) If the Saudi and other pro-western regimes are lined up against Bin Laden, they will fall

Said Aburish
Thursday October 18, 2001
The Guardian

The west's most important friends in the Arab Middle East - Fahd of Saudi Arabia, Abdullah of Jordan, Mubarak of Egypt and the PLO's Yasser Arafat - are probably the world's most vulnerable political quartet. It is likely that endemic problems and the Islamic fundamentalist tide gripping their countries will bring an end to their regimes within the next five years.

Though Saudi Arabia, Jordan, Egypt and the Palestinian Authority have many problems in common, the likelihood is that Saudi Arabia will be the Middle East's next trouble spot among the pro-western countries. This is because King Fahd, 79, is ailing and his death is likely to produce several contenders for the kingship at a time of mounting economic problems and growing Islamic opposition.

For now, all might seem outwardly quiet in Saudi Arabia. But a closer look reveals serious problems. Since Fahd bin Abdel Aziz, fifth king of modern Saudi Arabia, succeeded to the throne in 1982, the economy has shrunk drastically. Even by historical standards corruption is completely out of control. With oil income down to $40bn, most of the country's people are suffering. In 1993, annual per capita income was $5,000, barely one third of what it was in the early 1980s. By some estimates, it has since fallen still further. And politically, all this has aided Islamic fundamentalism, which has grown at an alarming rate because it is the only popular movement which the government cannot outlaw. Widespread anti-western feeling means there is a danger of internal unrest and more violence against western interests.

Corruption and the suffering of the average Saudi provide a fertile background for the emergence of a popular Islamic opposition and the coming of age of a generation of educated Saudis who reject the absolute ways of the monarchy. Fahd and his family are identified with the west. The misdeeds of the royals, including allowing the stationing of American forces on holy Muslim soil, is doing the west more harm than good. These elements combined are driving more and more Saudis to join militant Islamic movements and reducing the monarchy's already small popular base.

A fight over the succession could produce an alliance between Muslim fundamentalists and the army against the royals - or some dissident royals forging an alliance with the army or security forces against their relations. This is a difficult time for the House of Saudi to join the west against fellow Muslims: there is no direct threat to Saudi Arabia and Bin Laden's criminal actions appeal to many Muslims.

In Jordan, the situation is no better. Young and untried King Abdullah is in serious trouble. More than two thirds of his country's population is Palestinian and sympathise with any anti-American action because of America's support for Israel. King Abdullah's open support for action against Bin Laden and his militant supporters has done nothing but diminish his popularity. At present the opposition to Abdullah is unorganised and no groups are openly asking for his overthrow. But there is a strong and vocal Islamic fundamentalist opposition, which at one point controlled a quarter of the seats in the Jordanian parliament. As in Saudi Arabia, there are very few who favour supporting the west against fellow Muslims. Even those who do blame Abdullah for maintaining the peace treaty with Israel and attempting to please the west at the expense of local feeling.

Jordan's troubles have a regional component in them. Syria, traditionally anti-west, has considerable influence with the Jordanians. Jordanians approve of Syria's hard line against Israel and are full of admiration for the semi-socialist politics of their northern neighbour. Moreover, Saddam Hussein is extremely popular in Jordan. Seen as a modern day Saladin who stood up to the west, his popularity is widespread.

Overall, the anti-western feeling of the Jordanian people, be they secular or Islamist, is extremely strong. Any Jordanian help for the west, even if strictly diplomatic, is likely to backfire and exacerbate King Abdullah's chronic problems. Yet, Jordan's dependence upon America's economic aid has already forced its government to adopt this unpopular stance.

In Egypt, economic conditions are much worse than in Saudi Arabia and Jordan. The damage to tourism brought about by the September 11 disaster is likely to be severe. Tourism is the country's major industry and top foreign currency earner. Moreover, lower oil tanker traffic through the Suez canal will make the situation worse. This comes at a time when the fever of opposition to President Mubarak is catching.

Until recently, opposition to Mubarak's army-backed regime was confined to Islamic fundamentalism. This is no longer the case. The press reacted angrily to laws aimed at restricting its freedom. The bourgeoisie accused Mubarak of spending too much on foreign and regional affairs and not enough on Egypt's internal problems. Stories about corruption and nepotism abound. The growing impatience with Israel and the US has meant Mubarak's popularity is at an all time low. Egypt's economic decline - interrupted by the cancellation of billions of dollars of debt during the Gulf war in return for an anti-Saddam stand - has resurfaced as the country's major problem. Egypt owes more than $30bn, its population is increasing by more than a million a year and money sent back from workers in oil-producing countries issharply reduced as countries need fewer guest workers. And Egypt cannot expect a debt-cancellation bonus this time.

Meanwhile the calm surface concealing Islamist activity is deceptive - infiltration of the army is at an all time high. Because Mubarak has failed to create a popular base for his government, there are no political movements to oppose the Islamists. Joining the west in an alliance against fellow Muslims is so unacceptable to Egyptians that it could well lead to upheaval and Mubarak's eventual departure.

Arafat, the west's newest friend, confronts the same political and economic problems as Fahd, Abdullah and Mubarak. His Islamic opposition is armed and willing to wage a guerrilla war against both him and Israel. He has failed to create a political entity acceptable to his people. Because the Oslo peace accord and the subsidiary agreements which followed it have failed to satisfy Palestinian aspirations, the people of the occupied territories are turning to Hamas, Islamic Jihad and smaller Islamic groups. Totally opposed to the west and disparaging of Arafat's subservient behaviour, these groups have made no secret of their tacit approval of Bin Laden's actions.

With nothing to show after years of depending on the US to play honest broker, Arafat has never been this unpopular and his use of the secret police has already inflamed the Palestinians. Along with press censorship, it has eroded his credentials. He no longer speaks for the Palestinians and the Islamists are likely to add to his problems.

It is difficult to see what could save Arafat. The standard of living among Palestinians is at an all time low. Unemployment is over 30% and higher among university graduates. Arafat's inner circle has been tainted with corruption and nepotism. Given that the Sharon government is unlikely to be generous enough to save Arafat, the prospects for a Palestinian civil war are growing by the day. The unthinkable may come to pass, an Arafat-Israel alliance against Hamas and other Palestinian Islamic groups.

The threats to Saudi Arabia, Jordan, Egypt and Arafat are real. What makes the present situation worse than ever before is America's determination to involve Arab leaders in an alliance against fellow Muslims. The popularity of the pro-west leaders is so thin that any material move to hitch their fate to the anti-Bin Laden coalition will create an irreversible march towards disaster.

Said K Aburish is the author of The Rise, Corruption and Coming Fall of the House of Saudi (Bloomsbury)

Menggelonsornya  Kerajaan  Arab 
(The  Coming Arab Crash)

The Guardian. 18 Oktober, 2001.

Sahabat  dunia  Barat  yang  paling akrab dalam dunia  Arab  di Timur Tengah Fahd di Arab Saudi, Abdullah  di  Jordan,  Mubarak di Mesir  dan  Yassir Arafat  ketua PLO - merupakan  quartet  politik yang amat  rapuh  pemerintahannya.  Besar kemungkinannya segala  masalah endemi  dan  kebangkitan   semangat  fundamentalis  Islam  di negara, mereka  akan  menjadi penyebab menggelonsor  dan  khatamnya   regim mereka itu dalam jangka masa  lima  tahun  yang  mendatang.

Walau pun  pemerintahan Arab Saudi, Jordan, Mesir dan Palestine   digugat  pelbagai masalah  yang  serupa,  besar kemungkinannya Arab Saudi yang akan  menjadi  kawah pergolakan  di kalangan  negara yang amat  pro-barat itu. Raja Fahd sudah  pun berusia 79, dan  sedang  sakit. Kematiannya  nanti   akan  disambut oleh  saingan beberapa orang   yang mengidamkan  takhtanya  walau pun  masalah  ekonomi  semakin merudum   dan penentangan  pertubuhan Islam semakin  menguntum.

Ketika  ini, keadaan tenang  memang jelas   kelihatan  di Arab Saudi. Tetapi satu pengamatan  yang  lebih  teliti   mendedahkan  pelbagai masalahnya.  Sejak Fahd bin Abdel Aziz   menaiki takhta  kerajaan Saudi moden sebagai  raja  nombor  lima,  pada 1982, ekonomi negara  sudah  semakin  mengecut. Namun,  korupsi sudah  berleluasa tanpa  dapat dibendung  dengan  mudah. Hasil negara  daripada  industri  minyak sudah menurun kepada $40 bilion  sahaja, namun  sebahagian  besar rakyatnya  masih hidup menderita. Pada 1993, kadar per kapita  adalah sekitar $5,000  tidak sampai  satu pertiga  angka  pada  awal 1980-an dulu.   Mengikut  taksiran angka  ini dijangka  menurun  lagi, dan secara amalannya  inilah yang  memihak kepada  kebangkitan fundamentalis  Islamia, yang membesar  secara  kejutan  kerana    itulah sahaja pertubuhan yang tidak mampu diharamkan oleh  kerajaan.  Apabila wujud    perasaan  bencikan barat, ia  bererti   ada bahaya yang menunggu  dan  lebih banyak   keganasan  terhadap    kepentingan  barat.

Rasuah  dan  keperitan hidup  marhaen Saudi  merupakan satu  wadah  yang  mendasari kebangkitan  satu   pertubuhan pembangkang  yang popular  dan kematangan  satu generasi masyarakat  terdidik Saudi yang memang  telah lama  menolak  perangai  keluarga diraja istana.. Fahad dan  ahli keluarganya  memang  dikaitkan  dengan  barat. Salah-guna kuasa  dan  segala  dosa  yang  dilakukan oleh  warga  di raja  termasuk  membenarkan penempatan  askar  tentera  Amerika   di tanah  suci  Islam, sebenarnya menyusahkan barat  daripada  membawa kebaikan  kepada  mereka. Apabila   unsur-unsur  ini dirangkumkan, telah  mencetuskan satu semangat  yang menggalakkan lebih ramai rakyat Saudi   menganggotai  pergerakan  Islam militan  dan  mengecutkan  tapak popular di raja yang semakin mengecut  bidangnya  itu.

Satu  perbalahan  mengenai   aturan  pengganti  akan  mencetuskan pakatan antara kumpulan fundamentalis Islam dengan angkatan tentera    menentang  pihak istana ataupun   beberapa   warga  istana  yang akan  bersatu  dengan  pihak  angkatan tentera dan pasukan keselamatan   untuk menentang  saudara  mara  mereka. Inilah masa yang sukar untuk Warga  Istana  Di raja  Saudi   menyetujui Barat untuk   memerangi  kumpulan Islam. Lebih-lagi apabila tidak ada  ancaman terus  yang  menghantui  Arab Saudi dan tindakan  jenayah Osama Laden itu  diterima  dengan  senang oleh kebanyakan umat  Islam.

Keadaan  yang serupa  dijangka akan meletus  di Jordan juga. Raja  Abdullah yang masih muda  dan tidak berpengalaman itu   sedang  dihayun  angin  masalah. Lebih dua pertiga rakyat  di negaranya  adalah  warga Palestine  yang amat  bersimpati dengan sebarang tindakan anti-Amerikan  disebabkan  sokongan Amerika menyebelahi Israel. Sokongan terbuka Raja Abdullah   terhadap  tindakan  Amerika  mengganyang  Osama Laden dan penyokong ketenteraannya  tidak  menyumbang  apa-apa kebaikan  kepadanya selain melunturkan martabatnya.  Di waktu ini penentangan  terhadap Abdullah  masih  belum tersusun dan tidak ada  kumpulan  yang   bersuara secara terbuka  mahu  menjatuhkannya daripada takhta. Namun, sudah ada  pembangkang  yang kuat  dan lantang  suaranya  dan bersifat fundamentalis  Islam, yang pada  satu ketika  menguasai  satu  per empat  kerusi di parlimen Jordan. Seperti yang  berlaku di Arab Saudi, tidak ramai yang menyokong  barat untuk  memerangi  sesama  Islam. Kalau ada  mereka  yang  bersetuju, mereka turut mengecam  Abdullah  kerana  mengekalkan  perjanjian damai  dengan  Israel  dalam usaha untuk  mengambil hati  Barat  sambil melukakan perasaan orang  tempatan.

Masalah  Jordan  memang  mempunyai kaitan  serantau di dalamnya. Syria  ialah sebuah negara  yang  secara tradisinya   memang anti-barat dan  mempunyai pengaruh yang besar terhadap  orang  Jordan.  Rakyat Jordan memang  menyetujui  sikap keras Syria  terhadap Israel  dan  amat  mengkagumi   cara  politik  semi-sosialis    jiran  mereka di bahagian utara  itu. Tambahan  pula, Saddam Hussian merupakan tokoh yang  popular  di Jordan.  Beliau dilihat sebagai  Saladen  zaman  moden  yang  menentang  barat.

Pada keseluruhannya,  semangat  anti  barat yang tertanam di sanubari  orang Jordan itu, tidak kira apakah mereka berfahaman sekular  ataupun beragama  Islam,  memang amat kental  sekali. Sebarang  bantuan  Jordan  kepada  barat  walau pun   semata-mata berbentuk diplomatik,  sudah tentu  akan  melantun  dan  menyulitkan kedudukan Raja Abdullah dan  masalah kronik yang menghantuinya.   Namun,  sikap Jordan yang bergantung-harap kepada  bantuan ekonomi Amerika sudah pun  memaksa  kerajaan bertindak mematuhi  sikap yang tidak  popular  itu.

Di Mesir, keadaan  ekonominya  memanglah  lebih teruk lagi  berbanding   Arab Saudi dan Jordan. Episod  September 11, telah menjejaskan industri pelancungan  Mesir kerana industri  ini   menyumbang kepada  pengutipan  mata wang  asing. Keadaan  ini semakin menekan  apabila  bilangan  lalu lintas  di  Terusan Suez turut   berkurangan. Semua ini muncul ketika  demam rakyat  kerana  bencikan  presiden  Mubarak  semakin kuat gigilnya.

Sejak  kebelakangan  ini   penentangan  terhadap Mubarak dan pemerintahan regimnya yang disokong oleh angkatan tentera  Mesir,  terhad  kepada   kumpulan  fundamentalis Islam sahaja. Tetapi kini, keadaan sudah berubah.  Pihak akhbar sudah   naik marah apabila kebebasan  akhbar  mereka  disekat. Masyarakat menengah Mesir  sudah   pun merungut kerana  Mubarak  berbelanja  besar  dalam hal ehwal  luar  dan tidak  menumpukan kepada masalah  dalaman Mesir. Pelbagai kisah  rasuah dan  nepotisme merupakan  cerita biasa. Apabila rakyat  sudah tidak sabar lagi dengan gelagat  Israel dan   juga Amerika bererti populariti  Mubarak  sudah berada  di  tahap  bawahan  sahaja. Keadaan  ekonomi Mesir yang  semakin menggelonsor ini  yang terhenti  untuk seketika  apabila berbilion hutang berkarat   dimansuhkan  ketika  tercetusnya Perang Teluk dulu sebagai ganjaran Mesir menyokong  Amerika Syarikat ketika  memerangi Saddam Hussin - kini  timbul semula sebagai masalah besar  negara. Mesir mempunyai hutang yang  melebihi $30 bilion dollar, jumlah penduduknya  meningkat  setiap tahun melebihi satu juta, dan kiriman wang  yang dihantar oleh  rakyatnya yang  bertugas di negara  pengeluar minyak sudah semakin berkurangan kerana  negara itu tidak  lagi memerlukan tenaga  pekerja  yang ramai seperti dulu. Kali ini Mesir tidak lagi  dapat mengharapkan  bonus daripada  pemansuhan hutang.

Arafat, yang merupakan   sahabat barat yang terkini,  mempunyai masalah politik dan ekonomi yang  sama  dihadapi oleh   Fahd, Abdullah dan  Mubarak.  Pihak pembangkang daripada  puak Islam  memang  lengkap bersenjata  dan  bersedia  melancarkan perang gerila  memerangi beliau dan  juga  Israel.   Dia telah gagal  mewujudkan satu  entiti politik yang dapat diterima  oleh rakyatnya.   Apabila Perjanjian Oslo dan perjanjian sampingan yang mengiringinya  telah gagal memuaskan  harapan rakyat Palestine, mereka berpaling  kepada Hamas,  Islamic jihad dan  beberapa   kumpulan Islam  yang lain. Mereka ini memang  tidak sebulu dengan  fahaman barat  dan  amat  membenci sikap Arafat yang mudah  akur  kepada   muslihat barat  itu,  semua  kumpulan ini tidak pernah memeram  persetujuan mereka  kepada  tindakan  Osama  Laden.

Oleh kerana  beliau tidak ada  satu benda pun untuk  ditunjukkan  sebagai kejayaannya kepada  rakyat dalam peranan sebagai  broker  yang jujur  kecuali  kesetiaan kepada Amerika  Syarikat, Arafat  mendapati  dirinya  semakin tidak  disenangi dan terpaksa menggunakan khidmat polis  khas   untuk melindungi dirinya  daripada kebangkitan rakyat Palestine  itu.  Apabila dia mengenakan  sekatan  kebebasan  akhbar,  segala ketokohannya pun  terhumban  ke arah kancah  kebencian rakyatnya. Suaranya tidak lagi dianggap mewakili rakyat Palestine, dan  masalah  yang dicetuskan oleh  masyarakat Islam telah menghenyak hidupnya  lagi.

Adalah amat sukar  untuk  memikirkan apa yang boleh  menyelamatkan Arafat. Taraf hidup masyarakat  Palestine  semakin menurun.  Pengangguran  sudah melebihi  30% dan semakin meninggi di kalangan  lulusan universiti.  Orang yang rapat dengannya  semakin dipalit angin rasuah  dan nepotisme. Kalau dikirakan sikap Sharon yang memang  tidak sebulu dengan Arafat,  kemungkinan meledaknya  perang saudara  di kalangan  sesama Palestine adalah  serba  mungkin.   Yang tidak  terlintas di fikiran mungkin akan tercetus juga. Inilah  kemungkinan  berlakunya satu pakatan  Arafat-Israel  memerangi  Hamas dan beberapa  kumpulan  Islam  Palestine  yang  lain.

Segala ancaman yang menghantui Arab Saudi, Jordan, Mesir dan Arafat  adalah amat  benar. Yang akan menyulitkan perkara ini lebih dahsyat lagi berbanding zaman dulu ialah kedegilan Amerika mahukan   penglibatan  pemimpin Arab  dalam usaha  mereka memerangi sesama  Islam.  Ketokohan  pemimpin  yang  pro-barat itu  sudah menjadi  begitu nipis sehinggakan  menggugat sebarang usaha   melibatkan mereka  menyokong  pergerakan memerangi  Osama  bin Laden, akan  berakhir dengan  kewujudan satu situasi  di mana mereka akan kecundang  tanpa   upaya  untuk mengelakkan  bencana  yang  lebih besar lagi.

Tamat SPAR.